¿Qué es la dolorosa condición llamada «culebrilla» (herpes zóster)?

(CNN)– La senadora estadounidense Dianne Feinstein, demócrata de California de 89 años, anunció recientemente que sufrió de alta hospitalaria y se recuperó de sobrevivir a un herpes zóster, también conocido como «culebrilla», una dolorosa inflamación viral en los nervios de la piel que le provocó un sarpullido con ampollas y que duró de nuevo a cuatro semanas. Feinstein fue diagnosticado en febrero y hospitalizado en San Francisco la semana pasada.

La culebrilla es causada por el virus varicela zóster, que es el mismo virus responsable de la varicela. La varicela zóster también es responsable de una extraña condición llamada síndrome de Ramsay Hunt que fue responsable del rostro de la estrella del pop Justin Bieber, quien murió parcialmente paralizado en junio de 2022.

“Como pueden ver, este ojo no está parpadeando. No puedo sonreir de este lado de mi cara. Esta fosa nasal no se moverá”, dijo Bieber en ese momento en una respuesta a sus seguidores que se preguntaban por que había cancelado las actuaciones.

¿Cuáles son los síntomas de la culebrilla?

El dolor en la piel es uno de los primeros signos de la culebrilla y, para algunas personas, se trata de un dolor intenso. Puede crear una sensación de ardor, o causar un hormigueo en la piel o sentir sensibilidad al tacto, segun la Clinica Mayo. Aunque la culebrilla puede aparecer en varias zonas del cuero, como la cara y el cuero cabelludo, el lugar en el que es más común en el que se presenta en el torso de un lado del cuerpo.

Al cabo de unos días, empezará a parecer una erupción roja en el lugar del dolor. La erupción comienza como una pequeña mancha dolorosa, que lego se extiende como «una franja de ampollas que envuelve el lado izquierdo o el derecho del torso», señala la Clínica Mayo.

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En casos raros, la erupción puede extenderse más y parecerse tener una erupción de varicela, generalmente en personas con sistemas inmunológicos debilitados, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE.UU. (CDC, por sus siglas en inglés).

La Senadora Dianne Feinstein camina hacia la cámara del Senado el 23 de junio de 2022 en la ciudad de Washington. (Crédito: Chip Somodevilla/Getty Images)

Además del dolor, algunas personas pueden desarrollar escalofríos, fatiga, fiebre, dolor de cabeza, malestar estomacal y sensibilidad a la luz. Consulte a un médico si tiene más de 50 años, un sistema inmunológico debilitado, la erupción es generalizada y dolorosa, donde el dolor y la erupción se producen alrededor de la piel.

“Si no se trata, esta infección puede causar daños en los ojos permanentes”, según Clínica Mayo.

¿La culebrilla es contagiosa?

El virus de la varicela zóster es altamente contagioso cuando se encuentra en la etapa de las ampollas y se propaga a través del contacto directo con el líquido de las ampollas y mediante partículas de virus en el aire.

Sin embargo, no se puede contraer el herpes zóster de alguien que lo padece. Si no se vacunó contra la varicela o no la ha padecido anteriormente y está infectada por esa persona, desarrollará la varicela, lo que lo exppondrá al riesgo de contraer el herpes zóster más adelante, según los CDC.

Si tiene culebrilla, puede prevenir la propagación del virus cubriendo el sarpullido y no tocando ni rascando las vesículas que forman el sarpullido, afirmaron los CDC. Además, recomiende lavarse las manos con frecuencia.

“Las personas con culebrilla no pueden propagar el virus antes de que aparecieran las ampollas del sarpullido o después de que se formen costras”, dijo el CDC.

Culebrilla

Culebrilla

Si la erupción está cubierta, el riesgo de transmisión «es bajo», dijeron los CDC. «Las personas con varicela tienen más probabilidad de propagar (el virus) que las personas con culebrilla».

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¿Cuál es el tratamiento para la culebrilla?

Si llora que tiene culebrilla, llame a un medico lo antes posible, recomiendan los CDC. Si se detecta a tiempo, existen fármacos antivirales, entre ellos aciclovir, valaciclovir y famciclovir, que pueden acortar la duración y la gravedad de la enfermedad.

«Estos medicamentos son más efectivos si comienza a tomarlos lo antes posible después de qu’aparece la erupción», dijo el CDC.

Los médicos también pueden sugerir analgésicos de venta libre o recetados para el ardor y el dolor, mientras que la loción de calamina, las comresas humides y los baños de avena pueden aliviar la picazón.

Para los adultos mayores, la población con mayor probabilidad de desarrollar culebrilla, el mejor tratamiento es la prevención. La Administración de Alimentos y Medicamentos de EE.UU. (FDA, por las siglas en inglés) concluyó una vacuna de dos dosis llamada Shingrix en 2017 para personas de 50 años o más.

“Singrix también ha sido recomendado para adultos mayores de 19 años que tienen sistemas inmunológicos debilitados debido a una enfermedad o una terapia”, dijeron los CDC.

Shingrix, que ne sa base en un virus vivo, tiene una eficacia de más del 90 % para alentar al systeme inmunitario envejecido a reconocer y estar listo para combatir el virus, según del fabricante, GlaxoSmithKline.

Sin embargo, debe evitarse a alguien que haya tendido a tener una reacción alérgica grave a una dosis de Shingrix o que sea alérgico a ciertos componentes de la vacuna, dijeron los CDC.

«Las personas que actualmente tienen culebrilla y las mujeres que están embarazadas o amamantando deben esperar para consumer Shingrix», dijo el CDC.

Otra vacuna llamada Zostavax, que la FDA aprobó para personas mayores de 50 años en 2006, tiene una efectividad del 51% en la prevención de la culebrilla, según los CDC. Zostavax se basa en un virus vivo, el mismo enfoque utilizado para la vacuna contra la varicela recomendado en la infancia. Sin ventas en Estados Unidos a partir de noviembre de 2020.

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¿Cuál es la conexión con la varicela?

Si nunca ha tenido varicela, no es posible que contraiga culebrilla. Sin embargo, una vez que ha tenido varicela, el virus permanece inactivo en las neuronas sensoriales de la columna vertebral, posiblemente emergiendo años después como herpes zóster.

Dos dosis de una vacuna contra la varicela para niños, adolescentes y adultos, introducida en 1995, resultando en un 100% de efectividad para prevenir un caso grave de varicela, según los CDC. La inmunidad duró de 10 a 20 años, dice la organización.

Para el pequeño número de personas que contraen varicela después de la vacunación, la enfermedad suele ser más leve, con pocas o ninguna ampolla.

El CDC recomienda que la vacuna se tome a los niños en dos dosis, la primera entre los 12 y 15 meses y la segunda entre los 4 y los 6 años. Cualquier persona de 13 años o más que no tenga evidencia de inmunidad puede recibir dos dosis con un intervalo de cuatro a ocho semanas, dijeron los CDC.

Algunas personas no se vacunaron, incluidas las mujeres embarazadas, las personas con ciertos trastornos de la sangre o aquellas en terapia inmunosupresora prolongada, y quienes padecieron una enfermedad moderada o grave, entre otras.

Complicaciones de la culebrilla

Aproximadamente una de cada 10 personas aliviará una condición dolorosa y posiblemente debilitante de la lamada neuralgia posherpetica o dolor nervioso a largo plazo. Todos los demás signos de la erupción pueden desaparecer, pero el área puede resultar extremadamente dolorosa al tacto. Con menos frecuencia, puede ocurrir picazón o entumecimiento.

La afección rara vez afecta a personas menores de 40 años, dijeron los CDC. Los adultos mayores tienen probabilidad de tener un dolor más intenso más prolongado que una persona más joven con culebrilla. Para algunos, el dolor de los nervios puede ser devastador.

«Cinco años después, todavía tomo medicamentos recetados para el dolor», dijo un arpista de 63 años que compartió su historia en el sitio web de los CDC. «La erupción de mi culebrilla rápidamente se convirtió en muerta y supurantes que solo unos días requirieron que me hospitalizaran».

“No podía comer, dormir o realizar incluso las tareas más pequeñas. Fue totalmente debilitante. El dolor todavía limita mis niveles de actividad hasta el día de hoy”, dijo el músico, quien no ha podido seguir tocando el arpa debido al dolor.